俗话说“读万卷书,不如行万里路”。旅行和看世界是一种巧妙的体验,亲身感受当地的风土人情,或许还会为人生带来意外的收获。2016年的东京之旅,对蔡艳湘(Sam Chua)而言即为职业生涯上一次美丽的意外,让她从金融业转行至餐饮业。“我在日本著名的寿喜烧和涮涮锅餐馆人形町今半(Ningyocho Imahan)品尝了传统的寿喜烧,那是我第一次以这样的方式品尝正宗的和牛,是一种超凡的用餐体验,无论是和牛的口感或味道都是前所未有的滋味。”然而,当她回到新加坡后,似乎再也找不到相似的味道了。

锦纶棉连帽夹克、棉质工装裤、棉质印花T恤/Etro。

于是,蔡艳湘开始仔细研究本地市场,发现缺乏小众生产商提供高级的时令日本牛肉。经过一番钻研后,她毅然放弃银行管理顾问一职,同好友陈淑琴(Chloe Tan)联手创业,并在2016年10月于风华南岸(South Beach)成立第一家现代和牛寿喜烧餐馆Black Cow。首家餐馆表现不俗,两人紧接着在2018年开设现代日式烤肉餐饮概念店Shatoburian,今年5月更设立一家主打日式风格的第三波咖啡吧Waga Waga Den,并将这三家食品概念店附属于Black Carvery集团旗下,由蔡艳湘担任集团总裁。

Photo credit: @wagawagaden

拍摄当天,看着她在Waga Waga Den店内熟练地冲泡着咖啡,不难猜出她是位咖啡爱好者。“其实,我早在设立餐馆前就想开一家咖啡馆,这家咖啡吧的灵感就来自旅行和我对咖啡的热爱。‘Waga’一词代表和牛与日式和菓子,‘Den’则指聚会场所或家。这店的理念和处事方式皆以日本哲学‘Mottainai’为根基,大致意思是作最小的浪费。我们希望可以充分利用两家姐妹餐馆的生产品,让Waga Waga Den作为一间‘实验室’,将这些‘不够好’的食材转为盘上诱人的美食,呈现惊喜的感官体验。在食物浪费猖獗的行业中,我们希望新店面能让我们探索创造性方法来减少产品的浪费,与此同时继续使用优质的食材来制作出可口的佳肴。”

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Photo credit: @wagawagaden

蔡艳湘的父母是生意人,她自幼跟着他们出国公干旅游,有时甚至要在异地待上好几个月至一年。不论是近邻的马来西亚还是更远的法国或瑞士,这些经历都养成她从小对美食的理解与喜爱。“我小时候最喜欢的就是牛排,当然也喜欢薄饼、罗惹和沙爹等本地美食。妈妈也烧得一手好菜,所以她会教我烹饪技巧,以及如何品味不同的料理。在我眼里,食物好比一种语言:如果你不懂两个或更多的语言,相对变得困难,你需要多个参考点。我使用这样的方式来创造餐馆的食物和研发我们的概念,在熟悉的事物中寻找共同点和灵感。例如,我视Black Cow的顶级和牛丼为日式风格的牛排与鸡蛋。

Photo credit: @wagawagaden

为开拓自己对味觉和烹饪的认知,蔡艳湘远赴巴黎著名的厨艺餐旅学院蓝带国际(Le Cordon Bleu)进修,并在2018年就读期间写了一篇有关和牛的论文,可知其对牛肉的钟爱。“我最喜欢的和牛部位是Misuji,位于肩胛骨内侧,口感上更有嚼劲,脂肪与肉有着平衡比例。Misuji是个有趣的切块,具有复杂而丰富的牛肉味,从每只动物身上的获取量少于1%。享用它的最佳方式是烤或日式烧烤,可提升牛肉的味道。”

Photo credit: @wagawagaden

成功并非偶然,除了自我提升外,蔡艳湘也会和陈淑琴亲自参与经营餐馆的每个环节,比如为顾客亲自冲泡一杯浓郁的咖啡,或是在餐馆的厨房帮忙。她说:“我给新手餐饮业者的几点建议是:不要害怕失败或犯错误,投入时间,亲自动手,继续寻找灵感,拥有一个好的团队,及清楚了解品牌理念和独特卖点。”

摄影 Veronica Tay⁠
美术指导 Chen Jinghua
视频 Lawrence Teo⁠
视频指导 Eric Choon
时尚造型 Dolphin Yeo
化妆 Amy Chow using MAC Cosmetics⁠
发型 Aung Apichai using Kelvin Murphy ⁠